Поведенческое развитие щенков
Перед началом отъема щенков мать (гораздо больше, чем отец) принимает активное участие в их физическом и поведенческом развитии, что является определяющим фактором для их уравновешенности и последующей интеграции в новую социальную среду.
 
Не вдаваясь в подробности всех этапов развития щенка, тем более что их хронология среди пород сильно разнится (мелкие породы развиваются раньше), следует сказать, что простое знание периодов благоприятного обучения щенков или выраженного у них неприятия позволит избежать значительного количества ошибок и разочарований. При рождении щенка развитие его нервной системы еще не закончено. Ведь он рождается слепым, глухим, вероятно, почти без обоняния, со слабо миелинизированной нервной системой, т. е. неспособной в таком состоянии быстро проводить импульсы. Знания этапов развития его моторной, психологической и сенсорной функций используют для раннего установления некоторых аномалий, но в основном для стимулирования интереса щенка в направлении, которое определит его дальнейшее использование.
В раннем возрасте возможно определить глухоту у предрасположенных к ней пород (далматины, аргентинские доги, собаки пестрого окраса или депигментированные), начиная с 4-й недели.
В течение первых 2 недель, как правило, можно полностью убедиться в материнском инстинкте суки (например, лижет ли она щенков, что необходимо для развития у них рефлекса испражнения или мочеиспускания) и наблюдать за сосанием, обычно под-кладывая (если нужно) самых слабых или забитых щенков к соскам задних молочных желез, вырабатывающих больше молока. Время от времени нужно следить за состоянием когтей у щенков, поскольку они могут ранить молочные железы и вызвать отказ матери их кормить. Этологи делят время взросления щенка на 4 периода.
Антенатальный (предродовой) период
Плоды в матке не полностью изолированы от внешней среды. Развитие эхографии позволило наблюдать за их реакцией на пальпацию через стенку брюшной полости матери начиная с 4-й недели беременности. Это значит, что их тактильная чувствительность развивается очень рано, и вполне можно представить, что они чувствительны к ласкам, которые получает их мать во время беременности. Равным образом стресс, испытываемый матерью, может ощущаться щенками и привести к выкидышам, задержке внутриутробного роста, и, вероятно, к проблемам в обучении после рождения. Обоняние развивается только после рождения, а вкус появляется раньше. Похоже, что корм, потребляемый матерью в период беременности, может повлиять впоследствии на предпочтения того или иного рациона вынашиваемых ею щенков.
Неонатальный период
Неонатальный период начинается с момента рождения и завершается открытием век. Его часто называют вегетативной фазой, потому что главным в жизни щенков являются сон и некоторые элементы рефлекторной деятельности. Щенок реагирует не иначе как на тактильное воздействие и ползет на источник тепла. Такой тип перемещения становится возможным благодаря развитию нервной системы, процесс миелинизации которой идет от головы к хвосту, обеспечивая тем самым вначале двигательную функцию передних конечностей, а затем задних. Помимо рефлекторной деятельности, следует сказать, что ощущение боли в развитии нервной системы появляется в последнюю очередь, это объясняет возможность проведения в данный период небольших по объему операций без анестезии. Во время неонатального периода мать со щенками достаточно поместить в теплое помещение и обеспечить им спокойную обстановку. Если материнский инстинкт суки слаб или помет малочислен, можно дополнительно ввести тактильную стимуляцию, проверяя качество рефлексов щенков (на мочеиспускание, испражнение, сосание, распознавание с помощью вкуса). Другие факторы раздражения (музыка, игрушки, цвета и т.д.), иногда встречаемые в питомниках, в этом возрасте еще неэффективны и только нарушают сон щенков.
Переходный период
Переходный период, называемый также «фазой пробуждения», начинается открытием глаз (к 10 - 15-му дню) и завершается, когда щенок уже слышит, т. е. реагирует на шум (на 4-й неделе жизни). Зрение на этой стадии еще несовершенно, но если щенок упорно копает или ищет ощупью, то вполне можно заподозрить у него неполадки со зрением.
В этом периоде щенки обычно пытаются исследовать окружающее пространство: играть, приставать к матери и узнавать своих братьев и сестер (феномен впитывания). В это время владелец может воспользоваться «пробуждением» щенков, чтобы приучить их к присутствию человека и его запахам, играть и осторожно возиться с ними.
Период социализации
Как явствует из самого названия, период социализации соответствует этапу обучения щенков социальной жизни, начинающейся с периода привязанности (они ничего не боятся) и сопровождающейся обычно периодом неприязни (боязнь всего нового). Постепенно щенки обретают навыки общения, вырабатывая тем самым чувство иерархии, интерпретируя материнские взбучки, значение запахов и поз. Если недостаток времени или наблюдательности не позволит воспользоваться периодом привязанности у щенка (3 — 9 недель), чтобы приучить его к будущей обстановке, впоследствии очень сложно исправить приобретенные им плохие привычки. Этот очень чувствительный и гибкий период может быть использован, чтобы:
  •  облегчить контакты с будущими владельцами (особенно детьми), если речь идет о животном, которое предназначено быть компаньоном и во время прогулок рядом с хозяином должно вести себя спокойно (при встрече с почтальоном, кошкой, овцами);
  •  приучить щенка к раздражителям, с которыми он может столкнуться (шум, автомобиль, вертолет, выстрелы - для будущей охотничьей с